Les 4 vaccins Covid-19 les plus proches du succès

Alors que le monde attend avec impatience un vaccin Covid-19, plusieurs candidats commencent à être mis à l’épreuve dans des essais cliniques. Plus de 100 vaccins candidats sont en cours de développement par des équipes du monde entier, plus de 20 sont actuellement en cours d’évaluation clinique ou sur le point de l’être.

«Lorsque le monde a réussi à faire passer la séquence du virus [ARN] le 11 janvier, nous savions immédiatement de quel type de vaccin il faudrait et quel morceau de virus il faudrait y mettre, le monde de l’immunologie était donc très bon état pour y arriver », déclare Danny Altmann, professeur d’immunologie à l’Imperial College de Londres.

Le 20 juillet, deux candidats vaccins ont publié les résultats préliminaires des essais de phase I et II montrent qu’ils induisent une réponse immunitaire et n’avaient pas déclenché de problèmes majeurs de sécurité, marquant un pas en avant positif. Mais il y a encore du chemin à parcourir. L’induction d’une réponse immunitaire ne signifie pas nécessairement que le vaccin protégera réellement les gens du Covid-19. Seul un essai de phase III, qui consiste à administrer le vaccin à un grand nombre de personnes et à suivre si elles contractent la maladie, le montrera. «Ils ont fait tout ce que nous voulions, c’est donc une bonne nouvelle», déclare Altmann. “Maintenant, c’est la partie difficile.”

Les vaccins candidats actuellement en développement utilisent une gamme de plates-formes technologiques de vaccins différentes, dont certaines ont fait leurs preuves et d’autres qui sont vraiment de pointe. Alors que certains premiers résultats ont commencé à sortir, il n’est pas possible de faire des comparaisons directes, car différents laboratoires peuvent effectuer des tests avec différentes doses et populations, et utiliser différents tests pour mesurer la réponse immunitaire. «La question de savoir lequel est le meilleur ne peut pas trouver de réponse à ce stade», déclare Beate Kampmann, directrice du Vaccine Centre à la London School of Hygiene and Tropical Medicine.

Dans cet esprit, voici quelques-uns des vaccins candidats qui sont actuellement les plus avancés:

Oxford/AstraZeneca

Le monde a beaucoup entendu parler d’un vaccin en cours de développement à l’Université d’Oxford en partenariat avec la société pharmaceutique AstraZeneca. Le gouvernement britannique a déjà commandé 100 millions de doses du vaccin, et il est actuellement l’un des pionniers en termes de tests.

Le vaccin Oxford est un vaccin à vecteur viral: il est basé sur un adénovirus chimpanzé (un virus qui provoque une maladie comme le rhume chez les chimpanzés), qui a été modifié pour contenir une séquence génétique de la «protéine de pointe» du coronavirus, qui est on pense qu’il joue un rôle important dans l’infection des cellules. C’est un moyen d’exposer le corps à la protéine de pointe sans l’exposer au coronavirus, de sorte qu’il crée une réponse immunitaire. «L’adénovirus du chimpanzé est une sorte de cheval de Troie pour amener les informations sur les protéines Covid dans le système immunitaire», explique Kampmann. Si le système immunitaire entre ensuite en contact avec le coronavirus, il est prêt à réagir.

Le 20 juillet, les chercheurs ont publié un rapport préliminaire dans The Lancet sur les études de phase I et II de leur vaccin, ChAdOx1 nCoV-19, qui, selon eux, ont induit une réponse immunitaire et n’ont pas eu d’effets secondaires majeurs. Il entre maintenant dans des essais de phase III au Brésil et en Afrique du Sud.

Altmann dit que la réponse immunitaire montrée dans les données d’Oxford est prometteuse et souligne l’importance du déclenchement des cellules T ainsi que des anticorps. Les cellules T sont un type de globules blancs qui aident les cellules B à créer des anticorps et à tuer les cellules infectées pour empêcher la propagation d’une infection. «Pour toute bonne réponse d’un vaccin, vous avez besoin des deux à bord», déclare Altmann. Il dit que toutes les données qu’il a vues sur les candidats vaccins semblent bonnes pour les deux – «même si je pensais que les données d’Oxford contenaient des données vraiment impressionnantes sur les cellules T.»

CanSino

La société chinoise CanSino Biologics a fait état des résultats de son essai de phase II, qui a été mené à Wuhan, le même jour que le groupe d’Oxford, également dans The Lancet. Il a également signalé que son vaccin était sûr et induisent une réponse immunitaire significative.

Le vaccin CanSino, qui est développé avec l’Institut de biotechnologie de Pékin, utilise également un adénovirus comme vecteur viral pour fournir la protéine de pointe du coronavirus, mais dans ce cas, il s’agit d’un virus du rhume commun qui affecte les humains. Un inconvénient potentiel à cela, dit Kampmann, est que, comme le virus circule dans les populations humaines, certaines personnes peuvent déjà avoir des anticorps contre lui, ce qui pourrait affecter la réponse immunitaire. «Il se peut que les personnes ayant des anticorps préexistants contre cet adénovirus ne réagissent pas autant au vaccin contre l’adénovirus Covid», dit-elle.

Le vaccin a été approuvé pour une utilisation par l’armée chinoise.

 

Moderna

La société américaine Moderna est l’un des nombreux groupes travaillant sur un vaccin à ARN, un nouveau type de vaccin qui consiste à fabriquer une version synthétique de l’ARN de la protéine de pointe du coronavirus – les instructions génétiques qui indiquent aux cellules comment fabriquer la protéine. Cela incite le corps à fabriquer lui-même la protéine de pointe, ce qui induit une réponse immunitaire.

Le 14 juillet, les résultats préliminaires d’un essai de phase II du vaccin Moderna ont été publiés dans le New England Journal of Medicine et ont déclaré que le vaccin avait induit une réponse immunitaire et ne soulevait aucun problème majeur de sécurité. Moderna a commencé les essais de phase III lundi.

L’avantage de l’approche ARN est que vous n’avez pas à fabriquer beaucoup de matériel, car le corps crée essentiellement le vaccin lui-même. Cela pourrait le rendre plus facile à mettre à l’échelle et moins cher à produire. «Vous pouvez vous en tirer avec de très, très petites quantités», dit Kampmann. Cependant, il est relativement nouveau dans le monde de la technologie des vaccins; aucun vaccin à ARN n’a été homologué auparavant.

Parmi les autres groupes travaillant sur les vaccins à ARN, citons l’Imperial College de Londres et la société allemande BioNTech; ce dernier travaille avec le géant pharmaceutique Pfizer et a un accord avec le gouvernement britannique pour fournir 30 millions de doses.

Sinovac

Le candidat vaccin de Sinovac Biotech, basé à Pékin, appelé CoronaVac, est un vaccin inactivé – un type de vaccin comparativement démodé composé de particules virales qui ont été tuées ou inactivées et qui ne causent donc plus d’infection. Le système immunitaire reconnaît toujours le virus, provoquant une réponse immunitaire à laquelle il peut faire appel si le receveur entre par la suite en contact avec la réalité.

En juin, la société a déclaré dans un communiqué de presse que les résultats préliminaires de ses études de phase I et II chez l’homme montraient que le vaccin induisant des anticorps neutralisants et n’avait pas d’effets secondaires graves. Il passe maintenant aux études de phase III au Brésil.

Un avantage de l’approche virale inactivée, dit Altmann, est qu’elle a fait ses preuves; la même technique est utilisée depuis des décennies pour fabriquer des vaccins contre des maladies telles que la polio. «J’aime cette logique», dit Altmann. Cela signifie également que nous avons déjà l’infrastructure pour fabriquer ce type de vaccin.

Un inconvénient, cependant, est que la fabrication du vaccin nécessite de cultiver le matériel en grandes quantités, ce qui peut le rendre plus difficile à mettre à l’échelle que d’autres types de vaccins – une considération importante étant donné l’ampleur et l’urgence de la demande d’un vaccin Covid-19.

La société chinoise SinoPharm met également au point un vaccin inactivé et mène un essai de phase III à Abu Dhabi.

Un long chemin à parcourir

Il y a bien sûr de nombreux autres vaccins sur lesquels on travaille, et imaginer la quête d’un vaccin Covid comme une «race» peut être trompeur. «Ce n’est pas vraiment un sprint rapide, c’est un marathon», dit Kampmann.

Être le premier ne signifie pas nécessairement être le meilleur, et il y a d’autres problèmes que de simplement fabriquer un vaccin qui fonctionne. Nous devrons fabriquer et distribuer le vaccin à grande échelle, et nous ne saurons pas pendant combien de temps un vaccin protège une personne de Covid-19 jusqu’à plus tard. Un vaccin qui prend plus de temps à se développer peut s’avérer plus efficace, plus durable, moins cher ou plus facile à mettre à l’échelle. Ou différents vaccins peuvent s’avérer plus efficaces dans différentes zones géographiques ou groupes d’âge. “Il se pourrait bien qu’il y ait plus d’un vaccin”, dit Kampmann. «Je serais très surpris s’il n’y avait qu’un seul vaccin qui passe.»

Kampman ajoute, Pour l’instant, il est important d’investir dans de nombreuses plates-formes et candidats différents plutôt que de mettre tous nos œufs dans le même panier dans la précipitation pour soutenir un seul «gagnant». «C’est un argument pour essayer d’être lent, sage et prudent, et ne pas sauter dessus comme s’il s’agissait du concours Eurovision de la chanson des vaccins»,

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